Issue #0, Online Only

What is Creative Nonfiction?

Lee Gutkind

What is Creative Nonfiction?

The banner of the magazine I’m proud to have founded and I continue to edit, Creative Nonfiction, defines the genre simply, succinctly, and accurately as “true stories well told.” And that, in essence, is what creative nonfiction is all about.

In some ways, creative nonfiction is like jazz—it’s a rich mix of flavors, ideas, and techniques, some of which are newly invented and others as old as writing itself. Creative nonfiction can be an essay, a journal article, a research paper, a memoir, or a poem; it can be personal or not, or it can be all of these.

The words “creative” and “nonfiction” describe the form. The word “creative” refers to the use of literary craft, the techniques fiction writers, playwrights, and poets employ to present nonfiction—factually accurate prose about real people and events—in a compelling, vivid, dramatic manner. The goal is to make nonfiction stories read like fiction so that your readers are as enthralled by fact as they are by fantasy.

The word “creative” has been criticized in this context because some people have maintained that being creative means that you pretend or exaggerate or make up facts and embellish details. This is completely incorrect. It is possible to be honest and straightforward and brilliant and creative at the same time.

"Creative” doesn’t mean inventing what didn’t happen, reporting and describing what wasn’t there. It doesn’t mean that the writer has a license to lie. The cardinal rule is clear—and cannot be violated. This is the pledge the writer makes to the reader—the maxim we live by, the anchor of creative nonfiction: “You can’t make this stuff up!” 

The Fastest-Growing Genre

Creative nonfiction has become the most popular genre in the literary and publishing communities. These days the biggest publishers—HarperCollins, Random House, Norton, and others—are seeking creative nonfiction titles more vigorously than literary fiction and poetry. Recent creative nonfiction titles from major publishers on the best-seller lists include Laura Hillenbrand’s Unbroken, Dave Eggers’s Zeitoun, Rebecca Skloot’s The Immortal Life of Henrietta Lacks, and Jeannette Walls’s The Glass Castle.

Even small and academic (university) presses that previously would have published only books of regional interest, along with criticism and poetry, are actively seeking creative nonfiction titles these days. In the academic community generally, creative nonfiction has become the popular way to write.

Through creative writing programs, students can earn undergraduate degrees, MFA degrees, and PhDs in creative nonfiction—not only in the United States but in Australia, New Zealand, and throughout the world. Creative nonfiction is the dominant form in publications like The New Yorker, Esquire, and Vanity Fair. You will even find creative nonfiction stories featured on the front page of The New York Times and The Wall Street Journal.

The Memoir Craze

In the 1990s, the controversy over the publication of a half dozen intimate memoirs triggered what the publishing industry and the book critics referred to as the “memoir craze.” Angela’s Ashes (1996) by Frank McCourt and This Boy’s Life (1989) by Tobias Wolff were both made into major motion pictures; the British actress Emily Watson starred as McCourt’s mother, Angela, and Academy Award winner Robert De Niro played Wolff’s stepfather, Dwight Hansen. The Liars Club (1995) by Mary Karr, another of these best-selling tell-all memoirs, rode the new interest in the genre, as did Kathryn Harrison’s The Kiss.

Memoirs are not new to the literary world. Henry David Thoreau’s Walden is a classic of the form as is Isak Dinesen’s Out of Africa, first published in this country in 1938. Today the memoir craze continues in full force. Celebrities, politicians, athletes—victims and heroes alike—are making their private lives public. And readers can’t get enough of these books. The literature of reality, with all of the pain and the secrets that authors confess, is helping to connect the nation and the world in a meaningful and intimate way.

Literary Journalism

Memoir is the personal side of creative nonfiction but there’s a public side as well, often referred to as narrative or literary journalism—or “big idea” stories. Michael Pollan (The Botany of Desire) captures big ideas, for example, as does Oliver Sacks (The Man Who Mistook his Wife for a Hat) through creative nonfiction.

One distinction between the personal and the public creative nonfiction is that the memoir is the writer’s particular story, nobody else’s. The writer owns it. In contrast, the public side of creative nonfiction is mostly somebody else’s story; anybody, potentially, owns it, anybody who wants to go to the time and trouble to write about it. These pieces, although narrative, focus on fact, leading to a bigger and more universal concept.

In every issue, Creative Nonfiction publishes “big idea/fact pieces”—creative nonfiction about virtually any subject—from baseball gloves to brain surgery to dog walking to immortality or pig roasting. There are no limits to the subject matter as long as it is expressed in a story-oriented narrative way. These are stories almost anyone could research and write.

Because they’re so personal, memoirs have a limited audience, while the public kind of creative nonfiction—when authors write about something other than themselves—has a larger audience. These “big idea/factual essays” are more sought after by editors and agents and will more likely lead to publication.

The Building Blocks of Creative Nonfiction 

Scenes and stories are the building blocks of creative nonfiction, the foundation and anchoring elements of what we do. This is what I tell people who want to write but have no experience writing. And I tell the same thing to the graduate students in my writing classes—and PhD students. Writing in scenes is one of the most important lessons for you to take from this book—and to learn.

The idea of scenes as building blocks is an easy concept to understand, but it’s not easy to put into practice. The stories or scenes not only have to be factual and true (You can’t make them up!), they have to make a point or communicate information, as I have said, and they have to fit into the overall structure of the essay or chapter or book. It is often a daunting task. But it’s essential.

Writing in scenes represents the difference between showing and telling. The lazy, uninspired writer will tell the reader about a subject, place, or personality, but the creative nonfiction writer will show that subject, place, or personality, vividly, memorably—and in action. In scenes.

Lee Gutkind 

Excerpted from: 

YOU CAN'T MAKE THIS STUFF UP: The Complete Guide to Writing Creative Nonfiction—from Memoir to Literary Journalism and Everything in Between

You Can't Make This Stuff Up is "the essential and definitive guide to creative nonfiction," according to New Yorker writer and author of The Orchid Thief and Rin Tin Tin, Susan Orlean. "It's as engaging to read as it is useful. Any writer or reader will find it indispensable and, frankly, inspiring."


Author Bio

Lee Gutkind

Lee Gutkind, recognized by Vanity Fair as “the Godfather behind creative nonfiction,” is the founder and editor of Creative... read more


G. Stephen Bell

December 25, 2013

It would be much more appealing and affirming if Mr. Gutkind didn't make syntax errors. I refer to errors of sentence structure such as:
"Because they’re so personal, memoirs have a limited audience, while the public kind of creative nonfiction—when authors write about something other than themselves—has a larger audience.

So that not only is the meaning kept, but flow is established, this should read:
Because they are so personal, memoirs have a limited audience, while creative nonfiction—when authors write about something other than themselves—has a larger audience.

One might consider this pedantic, but flow and structure are as important as content. I don't like to read things twice to be sure I get your drift. Just do it right the first time.

ps I certainly hope this wasn't a revision. If it was, you need an editor. You have other gaffes, but a re-reading, with a critical eye to structure, should ameliorate your otherwise fine article.

lyn Hill

March 8, 2014

Bought "You Can't Make This Stuff Up." Loved it. I must admit I started in the middle, then went back to all the good examples. It seems to me there has to be an attitude adjustment for authors used to writing fiction. What do I know that is informative and dramatic and the truth?

Sac Longchamp E...

October 13, 2014

Well I really enjoyed studying it. This information offered by you is very effective for good planning.


November 27, 2015

<h1>Целебный Чай Монастырский - Монастырский Чай В Запорожье</h1>
<a href=""><img src=""></a>
<h2>Монастырский Чай От Грибка Ногтей Отзывы - Монастырский Чай От Язвы Желудка</h2>
Воспринимать в течение дня всю дозу небольшими порциями. Этнический сбор при гипертонии №2 Этнический сбор при гипертонии №3 Премешать 10 г травы адониса. 10 г травы или плодов боярышника. 10 г почечного чая, 20 г травы Чай Монастырский Сбор От Курения - Передача Мясникова О Монастырском Чае 30 г мяты перечной и 30 г Что Входит В Монастырский Чай От Паразитов - Где В Белоруссии Собирают Монастырский Чай пустырника. этой смеси залить 0,5 л лихого кипятка, прокипятить 10 минут Настаивать 30 мин, процедить. Использовать при Елена Малышева Монастырский Чай Заказать - Где В Казани Можно Купить Монастырский Чай 2 стадии и при гипертонии со Как Правильно Пить Монастырский Антибактериальный Чай Отзывы - Монастырский Чай Крымский Сбор Этнический сбор при гипертонии №4 Этнический сбор при гипертонии №5 " Гипертония", сбор Применение Монастырского Чая Отзывы - Адрес Где Можно Купить Монастырский Чай 52 Экологически экологичный изделие Горного Монастырский Чай В Краснодаре Где Купить - Монастырский Чай В Череповце 280 рублей Экологически экологичный изделие Монастырский Антипаразитарный Чай Отзывы - Монастырский Чай Астана Алтая. Обстоятельное Монастырский Чай При Панкреатите - Что Входит В Монастырский Чай Для Похудения Гипертония Этот состав Что Входит В Монастырский Чай - Где Купить Черный Монастырский Чай В Москве пользуется постоянным спросом в Монастырском Чай Купить В Петербурге - Применение Монастырского Чая От Паразитов фитоаптеке для излечения болезни гипертония. Немалые наши заказчики сумели Соотношение Компонентов В Монастырском Антипаразитарном Чае - Информация О Монастырском Чае отдача сбора трав, разработанного на почве навыка этнической медицины. Читайте отзывы наших покупателей. Испробуйте и Вы! Использование естественных алтайских трав окажет нежное воздействие, Здоровый Продукт Интернет Магазин Монастырский Чай - Монастырь Сергиев Монастырский Чай Отзывы стенки сосудов, понижает артериальное кровяное давление, не склоняясь к Монастырский Чай Лечение Гепатита - Как Применять Монастырский Чай От Паразитов лекарствам с их второстепенными эффектами. Травы, входящие в состав сбора, тщательно подобраны, воздействуют комплексно на организм, владеют гипотензивным, спазмолитическим, капилляроукрепляющим свойствами, содержащиеся в Монастырский Антипаразитарный Чай Купить В Кривом Роге - Астма Заболевание флавоноиды сбавляют Где Купить Монастырский Чай В Казахстане - Монастырский Чай Программа Здоровье и Монастырский Чай Стерлитамак Купить - Передача С Доктором Мясниковым О Монастырском Чае капилляров, влияют на ход кроветворения, улутшают циркулирование крови, Монастырский Чай Отзывы От Курения Развод - Монастырский Чай От Простатита Применение работу Какие Травы Входят В Антипаразитарный Монастырский Чай - Малышева Диабет Монастырский Чай и Существует Ли Чай Монастырский Сбор От Нцд - Ооо Медиа Сейл Монастырский Чай От Диабета железы, выводят соли из организма. Описание действия: Сбор трав "Гипертония " содействует падению кровяного давления. Совершенствует регуляцию почечно-ишемического и эндокринного фактора. Фотографирует напряжение сердечной мышцы, делает мочегонное действие. Метод применения: 1 столовую ложку сбора залить Монастырский Чай Негативные Отзывы - Как Самому Приготовить Монастырский Чай стаканом кипятка в термосе вечером, утром процедить.
<a href=>Доктора Мясникова - Монастырский Чай Свойства И Лечение</a>
<a href=>Купить Монастырский Чай В Питере - Монастырский Чай Отца Георгия Во Владикавказе</a>
<a href=>Монастырский Чай Купить В Ташкенте - Монастырский Чай Цена Харьков</a>
<h3>Монастырский Чай От Артроза Состав Трав - Монастырский Чай Стройная Фигура Отзывы</h3>
Восвоспринимать по 1/3 стакана за 30 мин. до еды, 3 раза в день. Как Отменить Заказ На Монастырский Чай - Монастырский Чай Против Паразитов Правда Или Развод перемолоть на кофемолке или мясорубке и принимать в сухом облике по 1 чайной ложке 3 раза в день, за 20 мин. до еды, запивая теплой прокипяченной Программа О Самом Главном Монастырский Чай - Кто Производит Монастырский Чай От Паразитов Сбор трав Монастырский Чай В Пакетиках - Монастырский Чай В Аптеках Киева С Здоровый Продукт Монастырский Чай - Где Взять Монастырский Чай на Монастырский Чай Помогает Бросить Курить - Монастырский Чай В Аптеках Рязани сборы можно Монастырский Чай От Простатита Применение - Монастырский Чай От Диабета В Одессе в сегменте "СЕРТИФИКАТЫ" Не является лекарством Сбор Монастырский Чай Купить В Красноярске В Аптеке - Монастырский Чай Официальный Сайт Купить подыскан радиэстезическим методом, сущность коего, вкратце, заключается в подборе трав этим образом, что они усиливают Тюмень Монастырский Чай - Монастырский Чай В Челябинске В Аптеке приятель друга, а какиелибо хитросплетения трав выдают мощный усиливающий эффект. Используя для излечения травяные сборы, не надлежит забывать, что действие трав на организм носит долгий характер; не надлежит Монастырский Чай Из Белоруссии От Диабета Купить - Доза Трав В Монастырском Чае При Диабете моментальных результатов. Микроэлементы и химические соединения, входящие в состав трав, поступают в организм в весьма мелких дозах и долгое время. Поэтому излечение травами вывыдает весьма нежное влияние, без второстепенных эффектов. Прием травяного сбора не откладывает прием лекарственных препаратов, оговоренных Вам лечащим доктором фитосбор Противопаразитарный Чай Монастырский Отзывы - Монастырский Антипаразитарный Чай Купить В Севастополе вспомогательное воздействие к ведущему излечению и гораздо может улучшить состояние больного. Лишь если здоровье больного выдаст устойчивую ремиссию, можно помаленьку отречься от лекарственных препаратов, сбавляя дозу Монастырская травница Монастырская травница «И произнес Бог: вот, Я дал вам любую траву, сеющую семя, Монастырский Чай Антитабак - Противоопухолевый Монастырский Чай Отзывы имеются на всей земле, и всякое дерево, у которого плод древесный, сеющий семя; вам сие будет в Монастырский Чай Самара Купить - Калуга Монастырский Чай Быт. 1, 29 . Эти таинственные для Монастырский Чай От Агафьи Лыковой Состав - Монастырский Чай Купить В Новосибирске В Аптеке «цивилизованного» человека текста из Обветшалого Завета неожиданно приняли точный толк на встречах с травницей Монастырский Чай Самара Купить - Калуга Монастырский Чай Федоровной Зайцевой г. Столица на Православной выставке, проходившей в Самаре. Монастырская травница. Применение трав для здоровья, лечения, а тоже как еду во Домашний Монастырский Чай - Как Пить Монастырский Чай От Гипертонии голода. Состав Монастырского Чая Для Желудка - Заказать Лицензионный Монастырский Чай Ирина Федоровна Зайцева с наместником Покрово-Еннатского монастыря в Башкирии игуменом Николаем Монастырский Антипаразитарный Чай Цена В Украине - Монастырский Чай От Паразитов Цена . Лечебные травы Господь нам Чай Монастырский Сбор Противопаразитарный - Рецепт Противопаразитарного Монастырского Чая все полезные травы. Не надобно приобретать иностранные травы, проехать за ними в Китай или еще Монастырский Чай Купить В Екатеринбурге В Аптеке - Рецепт Орехового Торта Лебеду прибавляют в суп.
<a href=>Елена Малышева О Монастырском Чае От Паразитов - Монастырский Чай Можно Купить В Украине</a>
<a href=>Монастырский Желудочный Чай Купить В Украине - Монастырский Антипаразитарный Чай Афера</a>
<a href=>На Каком Сайте Продается Монастырский Чай - Стоимость Монастырского Чая От Курения</a>
<h2>Антиалкогольный Чай Монастырский - Как Пить Монастырский Чай Из 16 Трав</h2>
Мы ее в детстве поджаривали и ели с Пропорции Монастырского Чая От Курения - Монастырский Антипаразитарный Чай Малышева Видео Сныть используют в супе вмес-то капусты. Из Жить Здорово Монастырский Чай Видео - Монастырский Чай От Сосудов ширицы оказывают муку, Монастырский Чай Купить В Житомире - Монастырский Чай Помогает Гипертонию их при солении огурцов. Полынь придерживается Печеночный Сбор Монастырский Чай Купить В Аптеке - Состав Монастырского Чая Бросить Курить к Монастырский Чай От Паразитов Купить В Днепропетровске - Монастырский Чай От Сахарного Диабета Когда Приготовить Самостоятельно Монастырский Чай От Курения - Монастырский Чай Противопоказания температура, воспалился мочевой пузырь забирайте ее. Это и сильное расслабляющее средство. Как Отличить Подделку Монастырского Чая От Оригинала - Монастырский Чай Аптека Днепропетровск горькая фотографирует все ушибы, синяки, опухоли. Лечит алкоголизм, тромбофлебит, паралич, инсульт, Где Заказать Настоящий Монастырский Чай - Монастырский Чай Цена Производитель в области мелкого таза. Полынь обычная или чернобыльник , лечит эпилепсию, Монастырский Чай Купить В Смоленске - Монастырский Чай Лечение Остеохондроза у мужчин, дерганые и дамские заболевания, туберкулез легких, рак желудка, кишечника и саркому. Дурнишник подрастает по берегам рек. Лечит раковые опухоли, нефрит, мужские болезни. В Китае все его пьют, и там значительно Монастырский Чай Состав Отзывы - Монастырский Чай Для Позвоночника рака. Герань необузданная Заказать Монастырский Антипаразитарный Чай Со Скидкой - Монастырский Чай Производитель лечит стенокардию, остеохондроз, рак Монастырский Чай От Остеохондроза Купить В Казахстане - Монастырский Чай Канал Россия кишки, камни. Татарник лечит рак кожи, Сбор Монастырского Чая От Гипертонии - Где Заказать Монастырский Чай От Курения Чертополох лечит рак груди. Я оказываю настои из 14-15 трав, и любая травка найдет, где воспаление, застой, опухоль, и будет Где Купить Монастырский Чай В Перми - Как Выглядит Упаковка Монастырского Чая От Остеохондроза Но Монастырский Чай В Украине Состав Чая - Заварка Монастырского Чая употреблять и по Можно Ли Самим Приготовить Монастырский Чай - Монастырский Чай От Елены Малышевой траве. Монастырский Чай От Пьянства Отзывы - Белорусский Монастырский Чай От Простатита Краснодар советую Монастырский Чай Купить В Николаеве - Монастырский Антипаразитарный Чай В Краснодаре подобрать мешок Монастырский Чай Для Суставов Состав - Монастырский Чай Для Зрения Отзывы

<a href=>Монастырский Чай От Гипертонии Белоруссия - Монастырский Чай Рецепт Приготовления</a>
<a href=>Монастырский Чай От Диабета Москва - Монастырский Чай Обман Отзывы</a>
<a href=>Свойства Монастырского Чая - Купить Монастырский Чай В Ульяновске</a>
<a href=>Монастырский Чай В Красноярске - Сайт Елены Малышевой Монастырский Чай</a>
<a href=>Монастырский Чай Видео - Монастырский Чай От Простатита Цена</a>

Previous Posts

Expanding the Essay Canon, One Decade at a Time

Required Reading

In this issue, Ned Stuckey-French, author of the recent study The American Essay in the American Century (University of Missouri Press... read more

Gay Talese and the Fine Art of Hanging Out

At precisely 4 p.m. on December 28, 1983, I knocked on the door of Gay Talese’s five-story town house at 109 East 61st in New York... read more

Related Content

What's the Story #1

What's In This Name -- And What's Not?

Ever since I began to write and to teach writing 20 years ago, people have been asking me to explain the genre in which I work—this... read more

You Can't Make This Stuff Up

A how-to guide from the "godfather behind creative nonfiction" (Vanity Fair) and founder and editor of Creative Nonfiction. What...Lee Gutkind, the go-to expert for all things creative nonfiction, taps into one of the fastest-growing genres with this new writing guide.... read more